Eetbaar dispergeermiddel kan een milieuvriendelijker manier zijn om olievervuiling te bestrijden

Anonim

Eetbaar dispergeermiddel kan een milieuvriendelijker manier zijn om olievervuiling te bestrijden

Milieu

David Szondy

24 augustus 2012

De dispergeermiddelen die werden gebruikt om de Deep Horizon olieramp te beheersen, werden bekritiseerd vanwege hun toxiciteit (Image: NASA)

Sommige mensen geloven dat er geen probleem is dat pindakaas, chocolade en slagroom niet kunnen oplossen. Deze mensen zouden iets nieuws kunnen ontdekken dat een team van onderzoekers een nieuw, veiliger olie-dispergeermiddel heeft ontwikkeld dat eetbare ingrediënten gebruikt die te vinden zijn in het bovengenoemde trio van lekkernijen. Het nieuwe dispergeermiddel kan het leven redden van duizenden vogels en dieren die zijn gevangen in milieurampen.

Olielozingen zijn slecht nieuws. Ze kunnen onnoemelijke milieuschade veroorzaken en de schoonmaakkosten kunnen oplopen tot tientallen miljarden dollars. Maar soms kan de remedie bijna net zo slecht zijn als de ziekte. De schade veroorzaakt door olielekken zoals de ramp met Exxon Valdez of de uitbarsting van de Deep Horizon is niet alleen te wijten aan de gemorste olie. De chemicaliën die worden gebruikt om de olie, de zogenaamde dispergeermiddelen, te bevatten en te verwijderen, zijn vaak erg giftig en kunnen hun eigen schade aanrichten, dus het gebruik ervan is vaak een afweging tussen twee kwaden. Dit is met name het geval wanneer honderdduizenden liters van hen worden gebruikt.

Dispersiemiddelen werken op hetzelfde principe als detergentia. Detergentmoleculen werken doordat het ene uiteinde van het molecuul hydrofiel of water houdend is en het andere uiteinde hydrofoob of watervreemd. Het hydrofobe uiteinde probeert weg te komen van de watermoleculen terwijl het hydrofiele uiteinde ernaar probeert te gaan. Vanwege deze tegenstrijdige reacties dringt het hydrofobe uiteinde in enig vuil of, bij voorkeur, olie in de nabijheid, terwijl het hydrofiele uiteinde naar het water wordt getrokken. Dit zorgt ervoor dat de vuildeeltjes uiteenvallen en wegzweven in kleine belletjes afwasmiddel.

Een dispergeermiddel werkt op een vergelijkbare manier, hoewel met een aantal andere ingrediënten om het proces te helpen. Een olievlek behandeld met detergent zal uiteenvallen in bolletjes die een emulsie vormen als een bruine, vervelende mayonaise. Het ziet er erg onaangenaam uit, maar door de slick uit elkaar te halen, wordt de olie gemakkelijker te controleren en te verwijderen. Het probleem is dat veel dispergeermiddelen zelf giftig en zeer schadelijk zijn voor vogels en dieren die ze opnemen. Erger nog, dispergeermiddelen kunnen de natuurlijke oliën van een vogel of dierenhaar of veren verwijderen. Dit maakt hen niet alleen gevoeliger voor kou en dood door onderkoeling, maar ze zijn ook kwetsbaarder voor het hebben van olie die op hen is afgezet, waardoor ze slechter af zijn dan daarvoor.

Het nieuwe dispergeermiddel werd ontwikkeld door een team onder leiding van Lisa K. Kemp en Robert Lochhead van de University of Southern Mississippi, dat voortbouwde op het werk dat is gedaan bij de ontwikkeling van huishoudelijke reinigingsmiddelen en dat werd gebruikt voor een robotsysteem om duizenden variaties te testen.

Hoewel de exacte samenstelling niet is bekendgemaakt, zegt Kemp dat het is gemaakt van ingrediënten die worden gebruikt in gewone voedselproducten zoals pindakaas, chocolade en slagroom, die door vogels en dieren kunnen worden ingenomen. Het maakt gebruik van een speciaal polymeer dat wordt gebruikt in wasdetergent om te voorkomen dat vuil zich vastzet op kleding, waardoor ook olie niet opnieuw kan worden neergeslagen. En omdat de ingrediënten veel voorkomen, kunnen grote hoeveelheden snel worden geproduceerd. Het dispergeermiddel is uit de prototypefase verdwenen en wacht momenteel op testen in het veld op feitelijke olielozingen.

De onderzoekers presenteerden deze week een rapport over het nieuwe dispergeermiddel tijdens de 244e Nationale Meeting & Exposition van de American Chemical Society.

Bron: American Chemical Society

De dispergeermiddelen die werden gebruikt om de Deep Horizon olieramp te beheersen, werden bekritiseerd vanwege hun toxiciteit (Image: NASA)