Laatste adem? NASA vuurt de vervagende Kepler-telescoop af voor campagne 19

Anonim

Laatste adem? NASA vuurt de vervagende Kepler-telescoop af voor campagne 19

Ruimte

Nick Lavars

6 september 2018

2 afbeeldingen

Kepler's brandstofvoorraden slinken, maar er kan nog wel leven in zitten (Credit: NASA)

Hoewel de wetenschappelijke missie van zijn opvolger, de Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS), nu aan de gang is, is NASA nog niet klaar met de Kepler Space Telescope. De wetenschappers hebben de deepspace-sonde gewekt om nog maar eens wetenschappelijke gegevens te verzamelen, maar met een onbekende hoeveelheid brandstof en een gecompromitteerde prestatie, is het niet duidelijk hoe succesvol de onderneming zal zijn.

De Kepler Space Telescope, gelanceerd in maart 2009, is al veel verder gegaan dan wat iemand ervan verwachtte. De oorspronkelijke missie was gepland voor een duur van drie en een half jaar en is sindsdien meerdere malen verlengd.

Misschien wel het meest opmerkelijke voorbeeld hiervan was toen een reactiewiel dat het ruimtevaartuig stabiel hield in 2013 mislukte. NASA ontwierp een oplossing die het ruimtevaartuig in staat stelde zonnewinden te gebruiken om zichzelf in evenwicht te brengen en op koers te blijven. Hierdoor kon Kepler operationeel blijven gedurende 17 opeenvolgende campagnes van drie maanden.

Maar er zijn weinig NASA-wetenschappers op de grond die het kunnen doen met afnemende brandstofvoorraden in de ruimte. Eerder in het jaar concludeerden ze dat het ruimtevaartuig slechts voldoende drijfgas had om het in de noodzakelijke oriëntatie te houden om zijn waarnemingen te doen en gegevens voor een paar maanden terug te sturen naar de aarde.

Omdat er geen manier is om de brandstofvoorraden direct te meten, blijven wetenschappers achter met een raadspel, op zoek naar dingen als een daling van de tankdruk als aanwijzingen dat het einde nabij is. Na een succesvolle campagne 18, plaatste NASA Kepler in de slaapstand, nog steeds met weinig idee over hoeveel brandstof het in de tank had.

En het is nu weer opgestaan. Kepler heeft tot dusver meer dan 2.700 exoplaneten gezien, met ongeveer 30 van hen die in de bewoonbare zone om hun oudersterren cirkelen. Het kan echter zijn dat Kepler zijn aantijgingen vóór de ondergang bijvoegt, terwijl missiewetenschappers melden dat het vaartuig ernstige tekenen van ouderdom vertoont.

"Nadat de configuratie van het ruimtevaartuig uit de slaapstand is gehaald, is het aangepast vanwege ongewoon gedrag van een van de stuwraketten, " zegt NASA. "Voorlopige indicaties zijn dat de richtprestaties van de telescoop enigszins achteruitgaan. Het blijft onduidelijk hoeveel brandstof overblijft, NASA blijft de gezondheid en prestaties van het ruimtevaartuig volgen. "

Bron: NASA

Kepler's brandstofvoorraden slinken, maar er kan nog wel leven in zitten (Credit: NASA)

Artist's concept van Kepler in actie (Credit: NASA)